姚期智:“兴趣指向+技术保航”,实现科研影响力的小目标

2017-09-29 | 作者:姚期智

编者按:在微软亚洲研究院,研究项目是否能够在业界产生影响力以及能够产生多大的影响力,是每一位研究员必须思考的命题。

近日,图灵奖唯一华人得主、清华大学交叉信息研究院院长姚期智教授来到微软亚洲研究院博士生论坛,以个人经验为例与同学们分享了如何才能做出有影响力的研究,并对各位青年学子给出了自己的科研建议。博士正当时,紧握年轻的力量,为成为更优秀的人做足准备。


清华大学交叉信息研究院院长姚期智教授

(以下为姚期智教授分享的精简版文字整理)

每年我们写的各式各样的论文不计其数,然而其中真正具有业界影响力的却少之又少。事实上,每一位科研人员心中都会有一个有关科研的“小目标”,希望能够做出兼具创新性和影响力的科研项目。那么什么是有影响力的研究?其实答案很大程度上取决于你目前所处的阶段。此外,个人兴趣和研究偏好也会对一个人的研究选择产生深远影响。

在研究生涯的起步阶段,如果你心中萌生出了想做有影响力的研究的强烈意愿,那么可以针对你研究领域中的某一特定研究主题进行深入研究,并尽可能做到最好。如果你的论文能够被国际顶级学术会议录用,你将有机会结识业内的顶级专家,与他们进行深入的探讨。也有一些人会选择在广泛的领域内多做涉猎,被计算机领域甚至物理、化学等其他学科的科学家认可,让自己的科研成果可以影响政府的决策甚至社会的发展。每一种类型的研究工作都同样拥有巨大的影响力和价值,你需要根据自己目前所处的阶段和个人兴趣来找到自己的研究方向。

影响力三步法:要好奇、做准备、抓机遇

研究的影响力体现在不同层面,但无论你期待做出何种有影响力的工作,有一点我想强调的是,希望大家向有名望的科学家虚心学习。做研究并没有一套放之四海而皆准的万能定式,需要你在不同的模式中总结出适合自己的方式。同时,做研究也没必要追求绝对的独创性,不必“重复造轮子(reinvent the wheel)”做无用功,而要利用现有的资源和前人的智慧去创新。

那么,如何才能做出有影响力的研究呢?

首先,保持对科研的好奇心和对探索的欲望,以及追求自我极致的野心。人的一生要面临无数的抉择。面临抉择时通常无比困难,但不要只把目光放在当下,设想5年后会不会为今日的决定感谢自己,你的心中就会浮现出清晰的答案。当初我放弃在美国的平静生活回到祖国,组建全新的研究团队并创办交叉信息研究院,很多人其实都表示困惑和不解,但当时我心里非常清楚这就是我想要的。

其次,你需要为成为更优秀的人做足准备。一个人应该在年轻的时候打下坚实的知识基础,更应该尝试多领域、跨学科的研究。尽管为自己打上“顶级专家”标签的快捷方式是专注在某一特定课题进行深入研究,并做到世界最好,但这种方式未必可以让你走得最远,因为今天最热门的课题,未来不会永远热门。在我个人看来,多领域、跨学科的研究是非常重要的,计算机领域的青年研究者应该找机会去尝试一些诸如经济学、物理学等与计算机相结合的项目。在过去,“两耳不闻窗外事”只专注于自己的研究领域和课题确实可以做出非常有影响力的工作,然而在未来二三十年甚至更长一段时间内,有巨大影响力的研究应该会发生在计算机与其他领域的交叉点。

最后,即使所有准备到位,只有抓住合适的机遇才能实现质的转换,因此预判能力格外关键。你需要时时刻刻了解研究的风向标,并及时做出判断。准确的判断基于坚实的知识储备,然而最终是否要迎头而上,还是取决于你是否真正感兴趣。机遇往往与风险共存,如果所有人都认为选择某个方向的研究安稳无虞,那也就不能称之为机遇了。抓住机遇做一些有影响力的事情——可能是开创一个新领域,可能是在开创之后做一些奠基性的工作,也可能是提出一个其他人持保留意见的新方向……做研究本身就是技术和兴趣的结合,你必须洞察自己内心的喜好,从而做出理智判断。

科学家:大梦想家+大魔术师

萧伯纳曾说过:“有人注目于已有之物而寻根究底,我却梦想前所未有之事而渴望成真”。这句话用来形容科学家恰得其分。世界上有两类科学家,一种科学家观察世界,他们发现问题,继而在钻研中探寻宇宙的无限奥秘。另一种科学家对自然和人类社会的诸多法则熟稔于心,他们探讨的问题是如何利用这些法则实现进步。无论是哪一种科学家,他们都会产生魔术般的深远影响,不仅会推动产业经济的发展,而且会改变人类的历史和文化进程。

科学家需要做一些不可能的梦。一百多年前莱特兄弟发明飞机的时候,没有人相信人类可以飞上天。13年前我回国,并在6年前成立量子实验室,研发量子计算机,当时所有人都不知道我们做的事情有什么用,但是等到我们国家将量子计算列为重要研究方向时,我们的实验室已经站在世界前列。所以说,要做一些看似不可能的梦。比如,如果你无需知道用户的问题,就能先人一步给出答案,那么你就可以颠覆目前所有的搜索引擎。

科学家应该选择一些能够影响一个领域长远发展的课题,而这通常是热门领域内的冷门方向。举例来说,目前人工智能很火,很多人都在从事相关的研究和工程工作。工程性的工作自有其价值,但是未来5年之内,我们更期待的是在最基础的层面取得真正影响深远的突破,这样才能保证这个领域的活力和长期发展。

给青年科学家的几点建议:

  • 立志高远,保持对研究的野心和欲望。
  • 时刻保持好奇心,敢于提问,敢于质疑。
  • 不断超越自己,做到极致。
  • 明确自己的兴趣和长处所在,终身学习。

标签