读博,你做好准备了吗?

2018-08-09 | 作者:微软亚洲研究院

编者按:你是否还在读博的问题上踌躇不定?申请、读博的过程中要做好什么样的准备,如何克服即将面临的困难?前不久,ACM和IEEE Fellow、康奈尔大学教授Lorenzo Alvisi莅临微软亚洲研究院,以其特有的幽默和风趣的风格,与微软亚洲研究院实习生们分享了自己申请、择校、攻读博士学位的心路历程,为同学们的博士生涯指点迷津。


大家好,我是Lorenzo,今天很高兴来这里和大家分享我的求学经历。

我出生于意大利的博洛尼亚。在高中阶段,我学了5年古希腊、拉丁、哲学等人文学科的课程,这段长达5年的训练让我悟出了一个受用终生的道理,这也是今天我希望你们记住的第一件事——无论是书面还是语言表达,请努力清晰地表达你的想法。

ACM和IEEE Fellow、康奈尔大学教授Lorenzo Alvisi

在座的你们未来都有可能成为优秀的计算机科学家或者研究者,你们要写论文、准备精彩的演讲,但我总是看到一些非常聪明的学生有这样的想法:“我是一个纯粹的科学家,我不需要关心这些东西”,我认为这是不对的。良好的语言和书面表达能力不仅仅有助于你的职业发展,更是科学家必备的素养之一。除了解决学科难题,科学家还有义务清晰地向他人讲述、分享自己的研究发现和科研成果,这样才能最大限度地让他人理解你所做的一切,并在此基础上做进一步的研究。因此,我高中接受的训练教我如何成为一个更好的人,让我悟到了一些受用终身的道理。

随后,我在博洛尼亚大学读本科,学的是物理学。我们最后的毕业论文是有关高能物理研究的,我们要观察、分析许多图像,剔除其中明显不包含任何夸克的图像。这些图片都要我们人工地一张张去看,去鉴别。能不能有一台机器可以自动帮我们过滤一些不需要的图片呢?就这样,我产生了对计算机科学特别是人工智能的浓厚兴趣,在我本科毕业的时候,我决定继续学业,攻读计算机科学的博士学位。

我为什么选择读博?

我想先谈谈不读博士的两点理由,我认为它对你们也适用。

第一,读博不是一个经济上明智的决定,它不一定能让你赚到最多的钱。如果你想成为百万富翁,博士学位不是必须的。但对职业道路和生活状态的满意感是可以获得的,我现在就对自己的生活状态很满足。

第二, 在成长过程中,你们一直都非常优秀,但一旦进入博士生涯,情况可能会发生改变。这些改变有时是正向的,有时却未必。在读博期间,我和我读博的朋友们都产生过质疑自己的经历,我会质问自己“我真的能做到吗?”读博确实非常有挑战性。

但是,想一想你为什么读博?不是因为你能从中获利,或是因为这是你每天来学校要完成的任务,而是因为那是你内心的渴望,你主动地“想要”做这件事。你要清楚自己想要什么。对我来说,小时候有人问我长大想做什么,我说“我想成为一个科学家!”,因此我把读博看做成长必须的历练。

另外,拥有一个博士学位会为你开启更多的职业机会之门,因为博士学位证明了你能够发现问题、梳理问题、找出问题的本质,将其定义成可解决的问题,并进一步去解决。这种化繁为简,将含糊不清的概念和问题清晰化的能力将会是你读博过程最大的收获,这对于研究以及其它几乎所有领域的工作来说都及其重要。你的博士学位向你的雇主证明了你有这种能力,可以很好地胜任未来工作中的各种挑战。

既然决定了读博,接下来我就要选择去哪里读博。我的家乡博洛尼亚虽然也有很好的大学,但人们从世界各地到博洛尼亚读书,通常最后都会回到自己的国家。而在美国,我能遇到更加志同道合的同学,他们渴望汲取知识去推进未知的边界,渴望通过成长来激发自己全部的潜能。因此我选择去美国继续我的学业。

申请与择校

就这样,我申请了一些美国的学校。在申请学校的时候还有一个小插曲,当时我向我的女朋友求婚了,我们想省钱结婚,所以申请费太贵的学校我就没有申请(笑)。最后非常幸运,我得到了好几所大学的回复。那么怎样从中做出选择呢?我当时查了一下世界大学的排名,选择了那所排名在计算机科学特别是人工智能领域排名更高的学校。

如果你们中的一些人将来也面临offer的选择,请记住:不要只看排名。不用纠结第一还是第五,排名前十的都是极其顶尖的学校,但这些学校就像你们每个人一样,每一个学校的文化、气质都是独特的,有的学校也许非常优秀,但并不一定适合你。你要去看这些学校的学生,他们如何学习计算机科学,他们的生活、他们的文化价值是什么样的,从他们身上你可以隐约看到你未来的博士生活。因此,为了选择最适合你的学校,我强烈建议大家,如果条件允许一定要去校园实地考察,感受他们的校园文化,看看学生的生活状态。如果你没法亲自考察,你可以和那些学校的学生在网上交流,获得第一手的信息。

而当你拿到offer的时候,你的内心会生出一种感觉:“我很厉害,我是特殊的”。但是我希望这种感觉不是一时的,你要选择在入学后也会带给你这种感觉的学校。

低谷与转机

然而,在我选offer的时候,我参考了世界排名,选择了当时排名较高的大学,去了以后我发现那里根本不适合我,我在那里过了一年不如意的学习生活。一年后,我决定打道回府。不要以为你将来的人生道路会一帆风顺。一项成功的事业不是一直上升的,也会遇到挫折和失败。这时候不要错误地以为你的人生没希望了。

但即使是在低谷期,我仍然学到了很多东西。当时我的岳父用一句意大利谚语安慰我:“别担心Lorenzo!当上帝关上了一扇门,会有另一扇更大的门为你打开!” 当时,尽管我知道岳父是一片好心,但心里还是认为这句话不过只是心理安慰罢了,他无法明白这件事对我的打击是多么沉重,也无法相信这种打击还会给我带来好事。但事实证明,他的话还是很有道理的,这段经历也印证了如何经受打击、经历低谷是成功之前的必经之路。

我回到家乡博洛尼亚之后,一位教授邀我参加一个暑期学校,还为我免除了令我发愁的学费。我觉得这是一个好机会,所以我欣然前往。这次暑期学校彻底地改变了我的生活轨迹。

在这个暑期学校里,我听教授们讨论各种理论,讨论他们如何搭建分布式系统问题框架。他们来自剑桥、康奈尔、卡内基梅隆、麻省理工之类的顶级名校。他们教会了当时的我如何理解某些分布式系统的实际问题,并为我指出一些现实问题背后的理论基础。那一刻,我意识到他们讨论的内容正是我感兴趣的。我的内心渴望做出一些有可靠的理论基础,又对现实生活产生实际影响的工作。

再度读博

这次暑期学校之后,我决定重新开始申请博士。这次我只申请了一所学校,那就是康奈尔大学。那次暑期学校彻底改变了我的人生。后来我也获得了那个暑期学校的讲课机会。人生就是这样奇妙。

Lorenzo Alvisi教授参加第十七届“二十一世纪的计算”学术研讨会

我知道你们很多人都想要成功,但是多少会有些犹豫。有时候你看到那些来自世界顶级名校的著名教授,你看着他们侃侃而谈,觉得:“哇,这群人太厉害了,我可能永远也没法成为这样的人。或者我也许能成为这样的人,但我没有他们那样的好机会、好条件来帮助我达成目标。”

千万不要这样想。就我自己的经验来说,我并不被那些世界名校的标签所吸引,我也不想成为第一名。我只是发自内心的想要学习,想提高自己对某些事物的认知,想让自己变得更好,这样的想法激励着我。除了给我申请博士的勇气,那次暑期学校在很多方面激励了我,让我变成了现在的我。

我从没有对康奈尔失望过,我很确信这就是我想要的学校。在这里,大家都很好学,他们对知识的渴望无时无刻不在感染我。我还记得在康奈尔的那些美好的午后时光,我们或者在上课,或者在考试,或者在白板前讨论问题,那段时光真的非常美好。我的朋友们来自全球各地,不同的文化背景致使大家思考问题的方式都非常不同,和他们交朋友是一件很棒的事情。

康奈尔大学对于我来说是正确的选择,但是对于其他人却并不一定,每个人都需要找到能跟自己产生“共振”的学校。

当然,这不意味着没有艰难的时刻,读博的人或多或少都会有一些“伤疤”,但是你可以用其它的方法来治愈它,比如阅读、音乐或者跟朋友交流。找到任何一个能够帮你度过艰难时刻的办法。

当你不知道如何成功的时候应该怎么办?有时候你可能会觉得其他人都比你聪明,你觉得自己能力不够。事实上,被这个问题困扰的不仅仅是你,很多人都会有同样的感觉,尤其是对于能够有幸和最优秀的人共事的人。不要因为这个问题而困扰,这种想法是很正常的。我很感谢康奈尔大学让我感觉到家的温暖,给我时间和自信去成就一个更好的自己。

在我完成博士学业以后,我非常幸运地成为了德克萨斯州大学奥斯丁分校的一名教师。但是,获得博士学位并不意味着你成长之路的结束,博士学位只是一个敲门砖,学习和成长贯穿在你整个职业生涯中。

成为大学教师之后,我开始面临一个重要的角色转变:前一天我还是一个从导师那里获取建议的学生,第二天我成为了需要给学生们提供意见的导师。这个转变最开始让我既激动又有些恐惧,但慢慢我发现,只要保持谦逊的心态,努力体会和领悟从我遇到的导师们那里学到的理念、经验和做法,我其实可以很好地完成这次“转身”。

有些年轻教授会对评选终身教授(tenure)的过程和结果有些担心甚至恐惧,但我非常享受这个过程,也很珍惜能和像E.W. Dijkstra这样的获得过图灵奖的大师共事。我只需要不断学习、思考和提高自己。不同行业的工作会产生不同的影响力。作为一个教授,我为我对每一位学生的引导和影响深感自豪,就像当年那些影响我的教授们以及我参加的那个暑期学校。

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