盖茨谈机器人未来

2007-04-23 | 作者:微软亚洲研究院

当越来越多的计算机科技的弄潮儿们畅想未来科技时尚的时候,关于机器人的话题,作为IT领军人物的盖茨在2007年1月刊的《科学美国人》杂志上发表了一篇题为《让机器人深入千家万户》(A robot in Every Home)的文章,预测信息技术领域的下一波浪潮将是机器人。 

   他在文章中提到,目前机器人工业面临的问题正好与30年前微软公司在计算机领域遇到的问题极其相似。机器人生产商们缺乏可以让应用程序普遍运行的操作系统环境。在机器人处理器等硬件要求上缺乏统一的标准,而且机器人的开发代码也很少能使用在另一台机器人的开发上。如果要想重新研制一种机器人,一切仍要从零开始。下面是此文摘要

   在2004年2月份左右,我访问了一些美国知名大学,包括卡内基梅隆大学,麻省理工学院,哈佛大学,康奈尔大学等高校在内。我跟这些高校的师生们共同探讨了计算机在解决社会紧迫问题中所发挥的作用,借此机会帮助学生们了解计算机科学的意义和价值,试图鼓励他们以发展计算机科学作为自己的职业规划。在演讲之后,这些学校的计算机系都安排展示了最新的研究成果,但是无一例外,这些项目中至少有一项是跟机器人研究相关的。在那个时候,我的微软同事们也听到许多来自学院派和生产商的一些期盼,他们希望微软公司是否能够为机器人工业做点什么。随后,我让一位在微软工作了25年的同事Tandy Trower博士针对机器人行业做个深入的调查,于是我们发现一个严峻的事实:机器人硬件的开发已经有了一定的成果,但是现在最大的挑战是软件的滞后。看完Tandy 的调查报告后,我认为在软件相对落后的机器人工业中,我们可以做出30年前在量子计算机上一样的飞越,有必要把遗失了的东西找回来。因此,我就建议Tandy 去组建一个团队研发出一系列开发工具,能够帮助那些对机器人感兴趣甚至只有初步编程知识的人们,很容易地编写应用程序用于不同的机器人硬件上。我们在机器人软件上要做的事情,就像微软公司在初创时提供给程序员Microsoft BACIS是一样。

   随着应用程序研发的不断深入,我们很难准确预测机器人软件将会对整个行业和人类的生活带来怎样的影响,然而,毋庸置疑的是,机器人将对中老年人和残疾人提供行动上的便利,也将对士兵、建筑工人、以及主治医生们等给予体力和耐力上的协助和支持。机器人也会越来越符合消费者的需求,它们将对人类的工作、交流、学习和娱乐等方面产生重要和深远的影响,就如同计算机在过去30年中给世界所带来的改变一样。

                  

   与此相关,比尔·盖茨在清华大学演讲的提问环节中,清华学生们从微软的创新问到微软研究院的作用,从盖茨畅游太空计划问到盖茨对未来计算机的展望。清华校友的开放思路,把盖茨的对话情绪激发得越来越高涨。一位来自清华大学生物系的本科生问到一个关于机器人的问题:我知道微软公司已经为机器人项目发布了SDK2  KIT。微软开发小组有没有在机器人和人工智能方面有开发计划?

 

   盖茨对着提问的同学点了点头,然后饶有兴致地回答到:科幻小说作家为我们描绘了未来机器人的样子,但机器人研制仍然还在一个非常初级的阶段。最先打开的市场应该是玩具机器人和医疗机器人市场,还有用于安全和制造业等领域的机器人。我想只要给与足够的时间,这些方面都会有很大市场。微软及早进入这些市场是非常重要的。

   现在世界顶尖的大学都有很多关于机器人的杰出研究工作。作为软件公司,我们能做的就是开发一些应用软件,使得人们不必关注机器人的具体细节。例如我们研究院开发了许多视觉软件使机器人更好的使用,而那些开发包(KIT)将会使这些工作更加容易。我们有许多智能化软件比如Reasoning Software等等。这些软件也许会成为我们在人工智能领域中取得突破的一部分,哪怕是很小的一部分。将来我们可以提供一些模块用于开发机器人系统。每年机器人在软硬件上的研发都会取得很大的进步,而微软公司可以做一些适用于各种不同机器人的软件。我不能保证5年之内有更大的机器人市场,但是10到15年这样的时间尺度上将会有许多惊奇的事情发生。然而,许多棘手的问题并不在于硬件,而是软件,那么我们希望能在这些方面做出贡献,同时我也相信许多新的公司将会从这个领域上崛起。

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